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Análisis retrospectivo de Palm LifeDrive

por Manuel Segura | 26-Jun-2007

En este análisis subjetivo intentaré exponer las razones por las que creo que este dispositivo ha sido completamente incomprendido por parte de la Comunidad de Usuarios de Palm OS.

 
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En los inicios del cambio

Hace algunos meses, poco después de adquirir el Treo 650, regalé a mi cuñado mi Tungsten T5, el primero de los PDAs Palm OS junto con el Treo 650, en presentar la memoria NVFS y que introducía la gran novedad de una memoria interna de mediano tamaño (sobre los 160 Mb). Los problemas que este modelo dio al principio es conocido (y sufrido) por muchos usuarios de Palm y de foros de PDAs.

La Tungsten T5 era extremadamente inestable (antes de su gran actualización de ROM), por problemas en la gestión del nuevo tipo de memoria que Palm había introducido para evitar la pérdida de datos al agotarse la batería. Añadía, con todo, varias novedades respecto a modelos precedentes que, vistos en retrospectiva, allanaron el camino para una nueva categoría de dispositivos móviles. Estas novedades se centraban principalmente en las aplicaciones que por defecto se incluían en la memoria del aparato:

  • Archivos: se trata de un programa de gestión de archivos sin precedentes en los dispositivos de Palm. Tradicionalmente, los archivos de nuestros dispositivos de mano se gestionaban mediante cada una de las aplicaciones con la que se abrían dichos archivos. Así, un mp3 se eliminaba u ordenaba mediante RealPlayer, un documento de Word mediante Docs to go, etc. Para una gestión más "espacial" (distribuidos en carpetas y subcarpetas dentro de una memoria de expansión) de los mismos había que acudir aplicaciones del tipo FileZ. Con la aplicación Archivos, se rompía uno de los esquemas mentales de Palm basados en la sencillez y en la autogestión de los archivos a través del Sistema Operativo o de terceras aplicaciones instaladas.

  • Modo dispositivo: esta aplicación permite conectar el PDA con nuestro PC como si se tratara de una memoria extraible o un pendrive, de forma que podamos ver y gestionar el contenido del dispositivo desde el ordenador, permitiendo copiar archivos, eliminarlos, crearlos... Incluso, llegamos a publicar un tutorial sobre cómo sincronizarlos.

  • Favoritos: una aplicación launcher para gestionar verdaderos accesos directos a programas, documentos, canciones, o páginas web.

  • File Transfer: una aplicación de escritorio para Windows que permite explorar los archivos de la memoria de la T5 sin necesidad de activar nada en el dispositivo, que podía seguir siendo operado mientras se transfieren archivos.

Hoy en día estas aplicaciones se han convertido en casi imprescindibles en nuestros dispositivos, hasta el punto de que muchos usuarios las instalan en otros modelos tras extraerlos de la memoria de la T|5 o de la LifeDrive (los dos únicos modelos que lo incluyeron).

La Tungsten T|5 fue un modelo muy criticado por los usuarios. Llegó en un momento en el que se esperaba un modelo evolucionado sobre la Tungsten T|3, y resultó que no fue así. Los primeros problemas de estabilidad, su elevado precio, la repetición de diseño respecto a la T|E, (un modelo de gama madia-baja), la pérdida de calidad en los materiales (la T|3 poseía un exterior de aluminio), hicieron que los que esperaban una verdadera evolución se sintieran un tanto defraudados. Sólo parecía haber mejorado en la duración de la batería.

Sin embargo había algo más que no se apreciaba a simple vista. También fue el primer modelo de Palm que no siguió la clásica distribución de botones asignados a aplicaciones PIM. Sólo dos botones cumplían esa función (para Calendario y Contactos), y se introdujo el botón Home, al más puro estilo "Inicio" de Windows para llamar alternativamente a Favoritos o al Lanzador de Aplicaciones. El último de los cuatro botones fue dedicado a la aplicación de Archivos.

A mi modo de ver, esto, que puede parecer irrelevante (de hecho podías reasignar botones a voluntad y pronto surgieron aplicaciones para modificar el comportamiento del botón Home), marcó una época de cambio en la inspiración de los nuevos modelos posteriores. Definitivamente, Palm parecía comenzar a inclinarse por el uso de los PDAs orientadas a la multimedia y al almacenamiento de cualquier tipo de archivo o información, independientemente de su origen o la aplicación relacionada con ellos. En cualquier caso ya no se trata del exclusivo y tradicional uso como agenda personal. Para muestra de esto, creo que el video de demostración que la T|5 trae instalado en su memoria en el momento que la inicias puede ser bastante descriptivo.

La gran novedad no son nuevos campos en las aplicaciones PIM, ni su compatibilidad con Outlook, ni su posibilidad de descargar el correo on the road mediante una conexión Bluetooth; las grandes novedades son que puedes escuchar música, ver películas y fotos, y transferir gran cantidad de información directamente desde tu PC. Palm estaba abonando el campo, y tanteado el mercado, para la llegada de una nueva categoría de dispositivos.

De Organizadores Personales a Gestores Móviles

Presentación LifeDriveA principios de 2005 Palm convoca a la prensa para presentar su último modelo; algunos meses antes se había presentado el modelo T5. De esta forma llega hasta nosotros uno de los modelos más polémicos de Palm: LifeDrive.

Según Palm, que intenta definir este tipo de dispositivos mediante la negación de aquello que no es (no es un reproductor mp3, ni un reproductor multimedia, ni un ordenador de mano, ni un PC, sino mucho más...), esta nueva categoría de aparatos permitirá expresar con total libertad la "vida digital móvil" de sus usuarios, y es que realmente tiene todo lo que muchos habían pedido de Palm durante mucho tiempo: gran capacidad de almacenamiento, WiFi, Bluetooth, un procesador potente, una pantalla mejorada, una autonomía más que aceptable, micrófono integrado... pero... ¿por qué fue tan criticada?

Seguramente por varias razones; la primera de ellas comparte motivos con la T|5. Y es que a estas alturas el Palm OS aún no estaba todo lo necesariamente "ajustado" para soportar la memoria NVFS, y mucho menos aún si ésta iba montado en un disco duro. Las inestabilidades y reinicios de las primeras LifeDrive eran un constante para sus usuarios.

Usuarios que se quejaban de su lentitud (existía un "lag" aún mayor del inherente provocado por la nueva gestión de memoria, y que se debía precisamente a lo que Palm presentaba como gran novedad, su disco duro), de los cerca de 3 o 4 minutos que tardaba (y tarda) en reiniciarse. Usuarios que se quejaban de la falta de aplicaciones adaptadas para el modelo, de que desprendía demasiado calor, de que era el modelo de mayor tamaño, demasiado gruesa, incluso de que se le caían los apoyos de goma de la parte posterior a los pocos días de uso. Todo esto mezclado en un dispositivo de más de 500$ es suficiente para que duras críticas cayeran sobre su fabricante.

LifeDriveRealmente, el hecho de montar un disco duro como memoria, no sólo de almacenamiento de archivos, sino también como memoria dedicada a almacenamiento de los programas, fue un error de diseño. Esto hace a la LifeDrive extremadamente lenta en comparación con el resto de dispositivos Palm a los que estamos acostumbrados. Además, aún cuando el rendimiento de la batería es suficiente, hay que tener en cuenta que un medio de este tipo no hace más que restar tiempo de autonomía.

Con otras opciones existentes, como una memoria Compact Flash (por ejemplo), se hubiera conseguido mayor velocidad y duración de la batería; de hecho hay usuarios que cambian sin más el disco duro interno por una memoria flash.

Como contrapunto, hay que decir, (aunque esto es una observación puramente personal), que la sensación del disco duro trabajando dentro de la máquina mientras está entre tus manos es sumamente agradable y le confiere una personalidad inconfundible.

Hasta aquí los errores de diseño de este gadget y las razones por las que fue tan criticado en su momento, sin embargo, también vino cargadito de novedades, que nos disponemos a analizar.

Novedades hardware de LifeDrive

  • Tras algunos modelos construídos en plástico, Palm vuelve a materiales metálicos para la construcción de la LifeDrive, distintivo tradicionalmente de gama alta en los modelos de esta casa.

  • Todo el diseño y construcción, no busca la ligereza y la ergonomía de las líneas de la T|E (que inspiraron tres modelos posteriores), sino que se resalta más la robustez y solidez del dispositivo, llegando a parecer más un pequeño disco duro externo que un PDA.

  • La distribución de los botones ha perdido por completo cualquier rastro de aplicaciones PIM. Se mantienen los nuevos botones presentado en la T|5 (Home y Archivos), y se añaden botones dedicados para la aplicación Multimedia (visor de fotos y vídeos), y para Pocket Tunes (reproductor de música). Este simple hecho debería marcar a las claras la orientación que se buscaba con el dispositivo.

  • Vuelve a aparecer de nuevo la grabadora de voz y el micrófono en un modelo de Palm (desaparecidos tras la Tungsten T|3).

  • Se incluye la novedad de un botón hardware dedicado a girar la pantalla en modo horizontal-vertical, a la vez que un nuevo tipo de botón de encendido que permite un bloqueo rápido del resto de botones del aparato (al más puro estilo hold presente en dispositivos Sony).
Botón apagado y bloqueo LifeDrive
  • Se añaden por primera vez comunicaciones WiFi y Bluetooth, a la vez, en un dispositivo Palm (Tungsten C incorporaba WiFi, pero no Bluetooth).

Novedades Software en LifeDrive

  • Se mantienen los programa incluidos en la T|5 como Modo Dispositivo y Archivos, mejorando este último en pequeños detalles como la selección múltiple de archivos y carpetas (Favoritos, por su parte, se convierte en una constante en todos los últimos modelos).

  • Se mejora el programa de PC File Manager, rebautizado como LifeDrive Manager, y permite la sincronización de archivos y carpetas alojadas en el disco duro. Acción imprescindible, dado que estos archivos por defecto no se sincronizan y se pierden (antes de la actualización de ROM) con un simple hard reset.

  • Se mejora la aplicación Multimedia, mostrando la información EXIF de las imágenes, y mejorando el soporte a determinados formatos de vídeos.

  • Se añade la aplicación Complemento de Cámara, una aplicación de extraordinaria sencillez y efectividad que permite transferir y/o visualizar las fotos y vídeos desde una tarjeta SD de una cámara fotográfica, y posteriormente transferirlas al ordenador.

Programa Complemente de la cámara

En todo esto las aplicaciones PIM pasan completamente a un segundo plano, y todo se centra ahora en tres polos: Multimedia, gestión de documentos y capacidades de comunicación. Podemos echarle un vistazo al video demostración de la LifeDrive para ver cómo lo entiende Palm:

Conclusión

A día de hoy, comienzo a estar convencido que muchos usuarios confundimos en su día la dirección que se tomaba con LifeDrive. No se trataba de un PDA ni de un PC (eso decía Palm), sino de algo distinto. Tras el éxito del iPod y los reproductores de mp3, comenzaban a surgir lo que algunos llaman reproductores mp4, dispositivos orientados a la reproducción de archivos multimedia y al almacenamiento de música, vídeos y otros. La LifeDrive es un dispositivo híbrido que aúna muchas características de todos estos mundos.

Pienso que la LifeDrive fue una fuerte apuesta por este mercado, pero una apuesta no del todo comprendida, debido a la inercia de muchos de los usuarios. La LD es una evolución dentro de los modelos de Palm hacia algo nuevo que después hemos ido viendo recogido en otros modelos de otras marcas; así Nokia con su N770 y su N800, o Sony con su MyLO no han hecho más que repetir, a su modo, lo que ya pretendió ser la LifeDrive. La diferencia fundamental es que Palm se trata de una empresa centrada en un único mercado con poco margen de acción y de inversión en comparación con otros competidores. Es el precio de la especialización en una empresa de hardware.

Como ya he comentado anteriormente, los errores de Palm con este modelo fueron varios: el uso de un microdrive, un sistema de sonido que deja algo que desear a la hora de escuchar música y, muy posiblemente, la reutilización del Palm OS en su versión "original" (quién sabe si con un nuevo diseño de interfaz, o sencillamente usar la pantalla apaisada por defecto, los resultados hubieran sido otros).

Sea como sea, la LifeDrive fue un paso adelante, un "experimento". Ahora el nuevo experimento de Palm se llama Foleo y a pocos le puede interesar la LifeDrive; sin embargo, me resiste a quitar del horizonte de Palm un nuevo dispositivo que reedite, de forma mejorada, el concepto de LD.

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